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Qu’est-ce que la recherche universitaire?

Je crois que la recherche universitaire est souvent méconnue du grand-public, voire a une image négative quand elle ne suscite pas carrément une hostilité. On comprend bien ce qu’un chercheur en sciences naturelles fait comme travail (du moins, on en a une image mentale), mais peu ce que fait un chercheur en sciences humaines et encore moins lorsqu’elles touchent les domaines artistiques.

Il y a clairement une distinction à faire qui aiderait énormément à mon avis à mieux comprendre le rôle de la recherche universitaire et des étudiant-e-s et chercheur/se/s qui y évoluent. Je propose pour fins de clarification de distinguer la recherche de deux autres cas semblables qui ont des différences fondamentales. Je ne propose pas des définitions qui se généralisent à toutes les situations, mais surtout à mieux clarifier pour moi et éventuellement les étudiant-e-s qui travailleraient avec moi chacun de ces concepts pour montrer ce que la recherche de mon domaine n’est pas.

Les recherches

C’est peut-être l’avènement d’Internet qui a amalgamé le terme « recherche » avec la « barre de recherche » elle-même, mais on a tendance à dire qu’on va aller « faire nos recherches » pour dire finalement qu’on va googler la question pour voir si on a raison.

Lorsqu’on parle des recherches, au pluriel, on fait la plupart du temps référence à la connaissance d’une personne ou d’un groupe de personnes. On fait plutôt référence à la recherche d’une connaissance préexistante, au transfert de connaissance, à la préparation d’une présentation ou d’un cours. On fait ses recherches lorsqu’on cherche à se mettre à jour dans la discipline, à mieux comprendre un phénomène qu’on connaît mal, à expérimenter avec un médium artistique avec lequel on n’est pas familiers, etc.

On parle, ici, d’une situation où les connaissances existent déjà et notre rôle est de les acquérir.

Recherche et développement

On va aussi employer parfois l’expression « recherche et développement » dans le cadre d’une industrie ou d’une entreprise. La recherche et développement n’est pas non plus tout à fait la recherche telle que je l’entends ici. En faisant du R&D, on cherche la plupart du temps à arrimer la recherche existante aux besoins spécifiques d’un cas particulier: par exemple, on va regrouper toutes les recherches existantes qui vont aider une entreprise à développer un prototype particulier pour son propre compte/profit.

Habituellement, le R&D est très appliqué et, bien qu’il puisse ne pas être lié directement à un projet spécifique, il reste applicable à une entreprise particulière. Le but est de rendre accessible la connaissance existante pour les besoins de l’entreprise et, parfois, d’aller plus loin que cette connaissance mais pour cette entreprise, et non pour la société en général.

La recherche

La recherche (universitaire ou autre) est l’activité de « faire avancer » la connaissance, de chercher ce qui ne s’est pas encore fait, d’innover dans la discipline, de poser des questions dont les réponses n’existent pas encore. La différence peut sembler subtile, mais elle est importante. La finalité de la recherche n’est pas de se mettre à jour dans la discipline, mais de mettre la discipline à jour pour tout le monde.

Plutôt que de chercher la connaissance existante, on crée de la nouvelle connaissance. Elle n’existe pas; on va la créer à partir des outils que les sciences humaines peuvent mettre à notre disposition.

Lorsqu’on fait de la recherche, il faut souvent utiliser les outils précédemment évoqués; il faut se mettre à jour dans ce qui a été fait (et, donc, faire ses recherches) et parfois il faut trouver les meilleurs outils technologiques pour notre situation, notamment en recherche-création (et, donc, faire du R&D). Mais à la fin de la recherche, c’est un savoir théoriquement accessible à tous, généralisable, éventuellement réfutable, applicable à des situations variées ou valable comme savoir en lui-même, sans applicabilité spécifique.

Image tirée de Skyrim.

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